Lecciones de dirección desde el espacio exterior

Carmen Nobel, Harvard Business School Working Knowledge
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Cuando le pidieron consejo en materia de dirección, Terry Virts reflexionó un momento, mientras su micrófono flotaba ingrávido delante de él, antes de responder.

«Tienes que adaptar tu estilo de dirección a la situación en la que te encuentres», afirmó.

Nadie lo sabe mejor que Virts, que ha sido jefe del sistema de objetivos HARM del F-16, jefe de la división de Robótica de la Oficina del Astronauta; y actualmente es comandante de la Estación Espacial Internacional (EEI), donde vive desde el 23 de noviembre de 2014.

«Si tienes un equipo como este, dejas que lancen las ideas… y te quitas de en medio».

Virts también se graduó en 2011 en el General Management Program (GMP) un programa de estudios intensivo para directivos, de siete semanas de duración, que imparte la Harvard Business School. El 22 de abril, en una emisión desde el espacio vía satélite, habló durante media hora para un público formado por profesores, alumnos y una invitada sorpresa que abarrotaban el Spangler Auditorium de la HBS.

Virts comentó que en la estación espacial, teniendo en cuenta el «pedigrí» de la tripulación actual, su estilo de dirección suele ser la discreción. Entre sus colegas y compañeros de viaje se encuentran Scott Kelly, excomandante de la EEI; Anton Shkaplerov, antiguo director de operaciones de la Agencia Espacial Rusa; y Samantha Cristoforetti, capitana de la Fuerza Aérea de Italia y la primera mujer italiana en viajar al espacio. Huelga decir que es un grupo de personas emprendedoras con experiencia.

«Si tienes un equipo como este, dejas que lancen las ideas… y te quitas de en medio», afirmó en respuesta a una petición de «consejo desde el espacio» formulada por la profesora Linda Hill. «Si eres un teniente de la Marina a cargo de una cuadrilla de dieciochoañeros que acaban de salir del instituto, la cosa cambia», añadió.

El profesor Sunil Gupta entrevista al comandante de la Estación Espacial Internacional
Terry Virts en un auditorio abarrotado de gente. Fotografía: Susan Young

El profesor Sunil Gupta, presidente del General Management Program, dirigió la sesión de preguntas y respuestas. Gupta preguntó si había algo que hubiera sorprendido a Virts durante su estancia en la estación espacial. Virts recordó la vista desde módulo Cúpula, el observatorio de siete ventanas de la EEI.

«Las tormentas cetroafricanas son impresionantes», afirmó. «Brillan tanto que los módulos de la estación espacial se iluminan». Lo dijo dos veces para recalcar sus palabras: «Las tormentas son tan brillantes que iluminan la estación espacial desde la Tierra».

La carrera laboral de un astronauta casi nunca suele encajar en el molde corporativista. Consciente de ello, Gupta formuló una pregunta que parecía rondarles a muchos, a juzgar por las sonrisas y los gestos de asentimiento que generó entre el público. «¿Qué pintabas tú en el GMP?», preguntó Gupta.

«Sinceramente, fue la mejor formación que he recibido como comandante», respondió Virts.

Con respecto a lo que supone trabajar con un equipo de diversas nacionalidades en un espacio reducido, Virts indicó que es cuestión de carácter y actitud. «En una misión como esta es absolutamente imprescindible tener capacidad para trabajar con otras culturas», afirmó. «Tienes que ser una persona con ganas y con capacidad para trabajar con personas de distintas culturas».

Gupta también preguntó a Virts qué opinaba sobre el futuro del turismo espacial, que ha sido noticia últimamente. La empresa Space Adventures, Ltd., por ejemplo, tiene previsto enviar a la cantante de ópera Sarah Brightman a la EEI a lo largo de este año. Por el momento, los turistas espaciales tienen que pagar muchos millones de dólares por persona para realizar esos viajes (se dice que Brightman va a batir el récord con 52 millones), pero varias empresas han anunciado que pronto será posible realizar viajes más baratos.

Virts respondió como un alumno diplomático de una escuela de negocios. «Si existe mercado y estas empresas están satisfaciendo una demanda de mercado, es algo positivo», afirmó. «Cuantos más viajes al espacio hagamos, más bajarán los precios».

Algunas de las preguntas formuladas por el público guardaban menos relación con la dirección que con el hecho de que la experiencia de la mayoría de la gente con respecto al espacio exterior se limita a las películas de Hollywood. En Gravity, por ejemplo, un drama que fue un gran éxito de taquilla, un transbordador espacial americano queda destruido por los desechos espaciales. Gupta, que tenía la misma duda que un alumno del GMP, preguntó a Virts si los desechos espaciales representan una verdadera amenaza.

«Los desechos son un problema», afirmó, y señaló que la EEI había sido alcanzada por trozos diminutos de satélites explosionados que habían dejado muescas del tamaño de un perdigón de escopeta. «La buena noticia es que si es algo grande podemos maniobrar a su alrededor y si es pequeño, la verdad es que da igual. El problema puede venir cuando tiene un tamaño intermedio, como el de este micrófono. Pero, afortunadamente, el espacio es un lugar grande donde no hay muchas otras cosas del tamaño de este micrófono flotando».

Para crear efecto, hizo girar el micrófono delante de él, ingrávido. También dio varias volteretas arriba y abajo unas cuantas veces durante la teleconferencia, causando admiración entre el público en cada ocasión. «Este no envejece nunca», afirmó.

El profesor Stefan Thomke, que estudia desarrollo tecnológico, pidió a Virts que hablara de la tecnología que más le entusiasma como astronauta. Virts mencionó el Espectómetro Magnético Alpha, un módulo de la EEI que detecta materia oscura y energía oscura. «Con el tiempo, podría llegar a decirnos de qué está compuesto el universo», afirmó. «Pero lo que más me sorprende son las cosas más sencillas».

Y Virts confesó qué es lo que realmente le fascina: las bolsas de basura que llevaron a bordo los rusos, unas bolsas que llevan unas gomas y que solucionan el tema de la basura de una forma eficaz y sin complicaciones en un entorno donde no hay gravedad. «Parecerá una tontería, pero la basura es algo muy serio en el espacio», afirmó. «A veces, la mejor tecnología es la más sencilla».

«Si las hubieran fabricado [los americanos], probablemente serían algo complicado y así de grande», dijo con una sonrisa.

Una vez finalizada la entrevista, Gupta anunció que había una invitada sorpresa en el auditorio y le pasó el micrófono. Ella, situada fuera del campo de visión de Virts, empezó a acribillarle con preguntas de quién es quién: «¿Hubo alguna persona sencilla en tu familia?», preguntó. «¿Algún miembro de tu familia fue a Harvard?»

«Mamá, ¿eres tú?» preguntó Virt.

Y era mamá. Evelyn Coulson, que vive en Maryland, voló a Boston para la teleconferencia acompañada del padrastro de Virts, Jack Coulson.

Le preguntó que si ya había tirado la basura y le dijo que le quería. Él le dijo que también la quería.

Virts regresará a la Tierra el mes que viene.

 

Este artículo fue escrito por Carmen Nobel de Harvard Business School Working Knowledge y fue autorizado legalmente a través de la red de publicación de NewsCred.

 

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